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BTT Capítulo 8

BTT Capítulo 8: Juego para tres

La brillante luz del sol brilló sobre Sargento Trueno y Xu Qing mientras caminaban por el campamento base de los carroñeros. Uno era alto, el otro bajo. Uno era viejo, el otro joven. Sin embargo, desde la distancia, parecían estar juntos. A pesar del mundo brutal en el que vivían juntos, parecían compañeros cercanos.

Quizás por el cadáver de serpiente que cargaba Sargento Trueno, los lugareños presentes que no fueron a la arena… ni siquiera pensaron en causarles problemas.

Xu Qing se deleitó con la sensación. Tal vez fue la próxima oportunidad de comerse la serpiente, o simplemente el calor de la luz del sol. De cualquier manera, se sentía maravilloso y ansioso.

Además, la forma en que la luz del sol brillaba sobre las escamas de la serpiente lo hizo salivar.

También le encantaba comer serpiente.

El lugar de Sargento Trueno estaba en el anillo medio del campamento.

El anillo interior tenía casas de ladrillo con techos de tejas y el anillo exterior tenía tiendas de campaña simples. El anillo central presentaba cabañas de madera reunidas en grupos de tres. Las cabañas no eran muy grandes, pero eran mucho mejores que los lugares donde Xu Qing había vivido en los barrios marginales.

Es más, Sargento Trueno incluso tenía un pequeño patio con un portón de bambú, lo cual no era común. Sargento Trueno abrió la puerta y entró. Xu Qing lo siguió, mirando a su alrededor para orientarse. Sargento Trueno, cargando el cadáver de la serpiente, se dirigió hacia la cocina. Mientras lo hacía, señaló el segundo camarote de los tres.

“Tú te quedas ahí, chico. Mira alrededor. Te avisaré cuando la comida esté lista.”

Sargento Trueno desapareció en la cocina, y no pasó mucho tiempo antes de que sonara el sonido de un corte.

Xu Qing se tragó su hambre mientras entraba en la cabaña que Sargento Trueno le había señalado. Tenía una cama, una manta y una mesa. Nada más.

El piso estaba barrido y el escritorio no tenía una mancha de polvo. Claramente, alguien mantuvo la habitación limpia y la abrió con frecuencia para que entrara la luz del sol.

Xu Qing no podría haber estado más complacido. No le gustaban las habitaciones grandes; prefería los lugares que podía abarcar con una sola mirada. Se sentía más seguro de esa manera.

Después de mirar todo, echó un vistazo a la cama prolijamente hecha, pero decidió no subirse a ella. En cambio, se sentó en el suelo.

Cerrando los ojos, comenzó a trabajar en su cultivo diario.

A medida que el poder espiritual se derramaba sobre él, escuchó el débil sonido del aceite de cocina estallando y silbando en la cocina.

En poco tiempo, un fragante aroma entró a la deriva a través de las grietas en la pared, llenando su pequeña habitación y haciendo que su estómago gruñera.

Olía maravilloso. En cierto momento, su garganta se contrajo y abrió los ojos. Había vivido durante años en los barrios bajos y no recordaba haber olido nunca algo tan maravilloso. Tratando de ignorar los gritos de su estómago, cerró los ojos nuevamente y volvió a cultivarse.

Así, el tiempo pasó lento pero seguro. Finalmente, llegó la noche.

Estaba terminando su cultivo cuando Sargento Trueno lo llamó desde afuera. Sus ojos se abrieron de golpe. Poniéndose de pie, salió y vio al viejo haciéndole señas desde la cocina.

Xu Qing se detuvo en la puerta y miró adentro para encontrar una mesa llena con siete u ocho platos. Había serpiente frita, serpiente estofada, serpiente al vapor, sopa de serpiente y más. Realmente fue un banquete serpenteante.

Sargento Trueno claramente era un maestro de las artes culinarias. Todo se veía y olía increíble. De hecho, los ojos de Xu Qing se abrieron mucho al mirarlo todo. Sargento Trueno se rió entre dientes, se giró y comenzó a poner la mesa.

Xu Qing entró, el aroma se hizo más fuerte a su alrededor mientras lo hacía. Sin embargo, no se sentó. En cambio, esperó a que Sargento Trueno dispusiera los tazones y los palillos. Cuando lo hizo, puso la mesa para tres.

La vista de tres juegos de vajilla hizo que Xu Qing dejara de concentrarse momentáneamente en la increíble comida. Mirando con cautela a Sargento Trueno, preguntó en voz baja: “¿Viene alguien más?”

“No te preocupes, es solo un hábito mío. El tercer conjunto… es para alguien que nunca vendrá”.

Un destello de reminiscencia pasó por los ojos de Sargento Trueno un momento antes de desvanecerse. Él se sentó.

Xu Qing asintió y también se sentó. Incapaz de contenerse, extendió la mano y agarró un trozo de serpiente frita y se lo metió en la boca. Estaba ardiendo, pero sabía increíble. muy jugoso tragando un bocado, se lamió los labios y alcanzó la serpiente estofada.

Sargento Trueno se aclaró la garganta. “Usa palillos chinos.”

“Oh.”

Xu Qing tomó un par de palillos, jugueteó con ellos brevemente y luego los clavó en un trozo de serpiente estofada.

Ninguno de los dos habló mientras comían. Simplemente disfrutaron de la comida.

Sargento Trueno comió despacio, tomando sólo dos o tres bocados de cada plato. Parecía estar en desacuerdo con la forma en que normalmente actuaban los carroñeros. Por otro lado, Xu Qing comía como un lobo voraz, consumiendo mucha más comida que Sargento Trueno.

Al ver cómo comía Xu Qing, Sargento Trueno finalmente dijo: “¿Cómo es que no lo estás picando como lo hiciste con los bollos al vapor?”

Xu Qing tragó un trozo de carne de serpiente, miró hacia arriba y dijo: “Los bollos al vapor eran tuyos. Esta carne de serpiente es mía.”

Sargento Trueno no sabía si reír o llorar. Se quedó allí sentado mirando a Xu Qing apuñalar cosas con sus palillos y sorber la sopa de serpiente. Sin embargo, también notó que Xu Qing le dejó mucho para comer, pero no se contuvo en devorar su propia porción.

“Esa serpiente era grande”, dijo Sargento Trueno. “Creo que tomará medio mes comerlo todo. Además, la piel y los huesos valen bastante…”

“Pagaré el alquiler en su totalidad”, dijo Xu Qing. “No deduzcas el valor de la serpiente”.

En lo que a él respectaba, la carne de serpiente compensaría los bollos al vapor y el saco de dormir. Y la piel y los huesos cubrirían el silencio del Sargento Trueno respecto a la suerte del Buey Cruel. Eso no dejaría ningún extra para el alquiler.

En términos de que Sargento Trueno lo sacara de las ruinas y lo llevara al campamento base, lo trataría como un favor. Devolver un favor con cosas materiales no parecía correcto, pero Xu Qing no lo olvidaría.

Sargento Trueno lo miró por un momento y pudo ver lo serio que estaba. Xu Qing era obviamente una persona que sabía a quién mostrar gratitud y contra quién sentir resentimiento. Sargento Trueno asintió.

“Apuesto a que tienes algunas preguntas sobre quién soy, ¿verdad, chico?”

Xu Qing no respondió, pero disminuyó la velocidad al comer.

“La gente me llama Sargento Trueno. Ese no es mi nombre real, pero no importa. Nadie en los campamentos base de carroñeros usa su nombre real”. Sargento Trueno recogió un trozo de serpiente al vapor y se lo metió en la boca. “La razón del nombre es que tengo un grupo de amigos aquí a los que les confío mi vida. Nos llamamos Escuadrón del Trueno. Lo sé, no es el nombre más ingenioso.

“Aceptamos cualquier trabajo que podamos obtener, y solo cuando obtenemos algo realmente difícil, trabajamos juntos. Incluyéndome a mí, hay cuatro miembros. A partir de ahora, los otros tres están fuera en las asignaciones.

“Sin embargo, volverán pronto y te los presentaré. Quiero que seas nuestro miembro más nuevo. Así es como ganarás dinero para vivir y recursos para tu cultivo”.

Aparentemente, Sargento Trueno estaba lleno, cuando dejó sus palillos y miró a Xu Qing.

Xu Qing no se sorprendió de que Sargento Trueno supiera que practicaba el cultivo. Si pudiera decir que Sargento Trueno era un cultivador renegado, tenía sentido que el hombre hubiera notado lo mismo sobre él.

“Está bien”, dijo Xu Qing con un asentimiento. No tenía motivos para dudar. De hecho, se sintió aliviado. Al vivir en los barrios marginales, hace tiempo que aprendió que la gente no te da cosas ni ofrece ayuda sin querer algo a cambio.

“Sigue comiendo”, dijo Sargento Trueno. “Soy viejo, así que si como demasiado, tengo problemas de digestión”. Aclarándose la garganta, el viejo se puso de pie y caminó hacia la puerta. “El poder espiritual es como veneno. Si te apresuras, no llegarás muy lejos sin que el mutágeno se propague dentro de ti. Realmente deberías ir lento y constante en vez de rápido y agresivo”.

Xu Qing no dijo nada en respuesta.

Sargento Trueno miró a Xu Qing y negó con la cabeza. “Dicho esto, centrarse en el cultivo es lo correcto. La región prohibida al lado de este campamento base es diferente del lugar de donde vienes. La razón por la que tantos fugitivos y cultivadores renegados se reúnen en esta área es por los recursos que se encuentran allí. Si vas a vivir aquí, eventualmente tendrás que entrar. Así que realmente necesitas trabajar en tu cultivación.”

Con eso, el viejo se fue.

Solo, Xu Qing terminó toda la carne de serpiente. Sin embargo, no solo regresó a su cabaña. Recogió todos los tazones y palillos, limpió la cocina y luego regresó.

Sentado con las piernas cruzadas, comenzó a cultivar de nuevo.

Xu Qing sabía que si no quería ser débil, si no quería luchar por la vida y si no quería que otras personas controlaran su supervivencia, entonces tenía que volverse más fuerte.

Había muchos cultivadores renegados en el campamento base  carroñero. De hecho, había más aquí de lo que había visto en los últimos seis años combinados. Y no eran buenas personas. Si los barrios pobres habían sido una perrera, este lugar era una guarida de lobos.

Si no se hacía más fuerte, moriría a manos de un carroñero antes de morir por mutación. Estaría muerto y enterrado a manos de otra persona.

Gracias a la información de su trozo de bambú Encantamiento de la Montaña y el Mar, Xu Qing supo que existía una píldora medicinal que podía paliar los efectos del mutágeno.

Aunque ese método estaba tratando los síntomas pero no la causa raíz, seguía siendo la mejor opción. Gracias a su tiempo en el camino con los otros carroñeros, sabía que la píldora se llamaba bolo blanco.

Y la región prohibida cerca del campamento era donde podías encontrar algunos de los ingredientes para hacerlo. Dado eso, parecía obvio que este campamento tendría lugares que vendieran bolos blancos.

Con tales pensamientos en su mente, se frotó el lugar en su pecho donde había insertado el cristal violeta. Él ya sabía que el cristal le otorgaba poderes de regeneración, pero también lo hacía más rápido y más fuerte. Es más, aunque solo había llegado al primer nivel del Encantamiento de la Montaña y el Mar, podía sentir que ya tenía más fuerza que la descrita en el trozo de bambú. El primer nivel tenía el poder de un solo tigre, pero estaba más allá de eso.

Podría matar varios tigres, pensó. Basado en las fluctuaciones del poder espiritual dentro de él, estaba seguro de que su enfoque en el cultivo mientras viajaba lo había empujado cerca del segundo nivel. ¡Voy a llegar allí esta noche!

Sus ojos brillaron con determinación antes de que los cerrara y comenzara sus ejercicios de respiración.

En poco tiempo, el poder espiritual rodó hacia él desde todas las direcciones. Afortunadamente, había mucho menos mutágeno fuera de las regiones prohibidas que dentro, lo que significaba que su cultivo avanzaba más rápido.

Abriéndose, usó sus ejercicios de respiración para absorber grandes cantidades de poder espiritual. Mientras lo hacía, su pecho debajo de su ropa brillaba con una luz violeta.

Pasó el tiempo. Pronto, se escucharon sonidos de estallidos y crujidos desde el interior de Xu Qing, y un lodo negro rezumaba de sus poros.

A medida que su carne y su sangre se nutrieron, se volvió más fuerte y la energía dentro de él creció hasta un punto de explosión.

***

Era de noche afuera, y la chica de la prueba de las bestias se acercaba.

De pie fuera de la puerta del patio, dudó por un momento. Finalmente, se armó de valor y llamó. El sonido era tan débil que no parecía capaz de atravesar la puerta y entrar en las habitaciones más allá.

Además, en el momento en que llamó fue cuando los estallidos dentro de Xu Qing alcanzaron un crescendo.

***

Un sonido rugiente llenó su mente, y sus ojos se abrieron de golpe. Una luz violeta centelleó en su interior y una expresión complacida cubrió su rostro. Mirándose el brazo, vio una segunda mancha de mutación.

¡Había alcanzado el segundo nivel de Condensación de Qi!

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